Die NASA ist gerade erfolgreich auf einem Asteroiden gelandet

(NASA-Livestream)

Die NASA hat gerade ein Raumschiff auf einem gelandet Asteroid und wenn alles wie geplant lief, saugte er eine Probe Staub und Gestein von der Oberfläche auf.

Aus einer Entfernung von 200 Millionen Meilen wiesen die NASA und ihr technischer Partner Lockheed Martin das Raumschiff an, auf die Oberfläche eines Weltraumfelsens namens Bennu abzusteigen.

In nur 5 bis 10 Sekunden sollte die Sonde Proben von der Oberfläche des Asteroiden gesammelt haben. Es soll diese Teile von Bennu später zur Erde zurückbringen.

OSIRIS-REx, wie die Raumsonde genannt wird (kurz für Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer), hat diesen „Touch-and-Go“-Vorgang am Dienstagabend abgeschlossen.

Das Raumschiff sendete die Bestätigung zurück, dass es auf Bennus Oberfläche gelandet war. Als das Signal um 18:11 Uhr ET die Erde erreichte, etwa 18 Minuten nach der eigentlichen Landung, brach die Mission Control in Jubel und Applaus aus.

„Transzendental. „Ich kann nicht glauben, dass uns das tatsächlich gelungen ist“, sagte Dante Lauretta, der leitende Forscher der Mission, während der Live-Übertragung der Operation durch die NASA. „Das Raumschiff hat alles getan, was es tun sollte.“

Es wird einige Tage dauern, um festzustellen, ob die Sonde genügend Gestein aufgenommen hat. Das Ziel bestand darin, mindestens eine 60-Gramm-Probe zu erhalten, was etwa der Masse einer kleinen Tüte Kartoffelchips entspricht.

OSIRIS-REx umkreist Bennu seit Dezember 2018, scannt den Asteroiden und sammelt so viele Daten wie möglich. Es soll im März 2021 mit Proben im Schlepptau abfliegen und dann am 24. September 2023 die Erde erreichen.

Die Forschung der Mission könnte in den nächsten 100 Jahren von entscheidender Bedeutung sein, da Bennus Weg das Risiko eines Absturzes auf die Erde birgt.

„Bennu ist einer der potenziell gefährlichsten Asteroiden, mit einer nicht zu vernachlässigenden Wahrscheinlichkeit, irgendwann im 22. Jahrhundert auf die Erde einzuschlagen“, sagte Lauretta im September.

„Ein Teil unserer wissenschaftlichen Untersuchungen besteht darin, seine Umlaufbahn zu verstehen, die Einschlagswahrscheinlichkeit zu verfeinern und seine physikalischen und chemischen Eigenschaften zu dokumentieren, damit künftige Generationen bei Bedarf eine Mission zur Eindämmung des Aufpralls entwickeln können.“

Es gibt noch weitere wichtige Gründe, Bennu zu studieren: Wenn neue Missionen tiefer in den Weltraum vordringen, müssen sie Boxenstopps einlegen, um Asteroiden nach Ressourcen wie Wasser abzubauen, das für Raketentreibstoff in Sauerstoff und Wasserstoff gespalten werden kann. Die Daten, die die NASA von Bennu sammelt, könnten als Grundlage für zukünftige Asteroidenabbauversuche dienen.

OSIRIS-REx ist in gewisser Weise auch eine Gewissensforschungsmission. Asteroiden sind Bruchstücke uralten Gesteins aus den Anfängen des Sonnensystems vor 4,5 Milliarden Jahren. Das übrig gebliebene Material, aus dem die Gesteinsplaneten entstanden sind - Quecksilber , Venus , Erde und Mars - verschmolz im Laufe der Zeit zu Asteroiden, wo es weitgehend in seiner ursprünglichen Form erhalten blieb.

Ein rotierendes Mosaik von Bennu, aufgenommen von OSIRIS-REx im Jahr 2018. (NASA/Goddard/University of Arizona)

Einige Theorien gehen davon aus, dass Asteroiden wichtige Zutaten für das Leben auf der alten Erde lieferten. Auf Bennu könnten Wissenschaftler Hinweise auf diese Inhaltsstoffe finden, die Hinweise darauf geben, wie das Leben auf der Erde (und möglicherweise auf dem Mars) entstanden ist Venus sowie).

Bei Erfolg wird diese Mission eine der ersten sein, die Proben von Urgestein zurückbringt. Japans Raumsonde Hayabusa-2 soll im Dezember auch Asteroidenproben zurückbringen.

„Hier geht es darum, unsere Herkunft zu verstehen und einige der grundlegendsten Fragen zu beantworten, die wir uns als Menschen stellen: Wo kommen wir her?“ Und sind wir allein im Universum?‘ Sagte Lauretta.

Die NASA-Raumsonde fiel 900 Meter in die Tiefe, um Asteroidenstaub zu sprengen

Die ersten Daten von OSIRIS-REx offenbarten ein Problem für die Mission: Bennu ist viel felsiger, als die NASA dachte. Bei der Landung auf einem Felsbrockenfeld besteht für ein Raumschiff die Gefahr, dass es umkippt und strandet.

Um ein möglichst glattes Gelände auf dem Asteroiden anzuvisieren, wählte das OSIRIS-REx-Missionsteam einen Landeplatz, der viel kleiner ist als ursprünglich geplant. Sein Spielraum beträgt nur 26 Fuß (8 Meter), während der ursprüngliche Plan einen Spielraum von 164 Fuß (50 Meter) vorsah.

Das bedeutet, dass das Raumschiff, das etwa die Größe eines Lieferwagens mit 15 Passagieren hat, eine Fläche anvisieren musste, die etwa sechs Parkplätzen auf dem schnell rotierenden Asteroiden entspricht.

Der Landeplatz ist ein relativ glattes Gebiet namens Nightingale, das mit feinem Gesteinsstaub namens Regolith bedeckt ist. Dies ist das Material, das OSIRIS-REx am Dienstag zu beschaffen versuchte.

Das Raumschiff sank langsam etwa 3.280 Fuß (1 Kilometer) ab und manövrierte an einem zweistöckigen Felsbrocken vorbei, den die Missionskontrolleure „Mount Doom“ nennen. OSIRIS-REx hat diesen Abstieg zweimal geprobt und „im Grunde alles außer den letzten zwei Minuten“ geübt, sagte Mike Moreau, ein Projektmanager.

Der Ablauf läuft folgendermaßen ab: Die Triebwerke der Raumsonde feuern und stoßen sie aus ihrer kilometerhohen Umlaufbahn über Bennu. Dann fährt die Sonde ihren Probensammelarm aus und richtet ihre Navigationskamera auf die Oberfläche des Asteroiden. Etwa dreieinhalb Stunden später – und etwa 410 Fuß über der Oberfläche – feuert das Raumschiff erneut seine Triebwerke ab, um sich auf den Landeplatz zuzubewegen. Nach weiteren 10 Minuten und weiteren 260 Fuß Sinkflug zündet das Raumschiff seine Triebwerke, um einen präzisen Landepunkt anzusteuern.

Die ganze Operation schien nach diesem Plan verlaufen zu sein.

Wenn die Instrumente der Raumsonde gefährliche Steine ​​an ihrem Landepunkt entdeckt hätten, hätte die Sonde einen Rückwärtsbrand nur 16 Fuß über der Oberfläche ausgelöst.

Aber die Raumsonde scheint mit nach unten gestrecktem Probensammelarm Bennus Oberfläche erreicht zu haben. Durch diesen Arm schoss das Raumschiff – wenn die Sammlung nach Plan verlief – Stickstoffgas aus einer Flasche und wirbelte den darunter liegenden Regolith auf. Bei der Störung dürfte sich etwas Material im Sammelwerkzeug am Ende des Arms verfangen haben.

Kurz nach der Landung zündete OSIRIS-REx seine Triebwerke, um sich von Bennu abzustoßen.

Die NASA wird entscheiden, ob sie die Probe verstaut oder es erneut versucht

Sobald die Raumsonde wieder in Bennus Umlaufbahn ist, wird es einige Tage dauern, bis die NASA-Missionskontrolleure die gesammelte Regolithprobe analysiert haben. Wenn genügend Gestein und Staub vorhanden sind, werden die Missionsleiter der Raumsonde befehlen, die Probe für ihre Rückkehr zur Erde in einer Kapsel zu lagern.

Wenn die Raumsonde jedoch über weniger als 2,1 Unzen Regolith verfügt, wird sie es im Januar erneut versuchen und einen Ersatzstandort an einem anderen Teil des Asteroiden anvisieren.

„Das mit Abstand wahrscheinlichste Ergebnis, das wir am 20. Oktober haben werden, ist, dass wir die Oberfläche berühren und eine große Probe erhalten, die unsere Mindestanforderungen übersteigt“, sagte Moreau im September.

„Aber Bennu hat uns eine Reihe von Curveballs zugeworfen.“

OSIRIS-REx hat drei Flaschen Stickstoff zum Aufwirbeln von Staub dabei, was ihm drei Versuche ermöglicht, zur Bennus-Oberfläche abzusteigen und eine geeignete Probe zu sammeln.

Die Bennu-Probe soll 2023 die Erde erreichen

Wenn OSIRIS-REx im Jahr 2023 zur Erde zurückkehrt, soll es die Kapsel mit den Proben in die Erdatmosphäre schießen. Die Proben sollten mit dem Fallschirm in die Wüste von Utah abgefeuert werden, damit die NASA sie abholen kann.

„Im September wird wahrscheinlich Weihnachten sein“, sagte Lauretta. „Das beste Weihnachtsgeschenk, das ich je hatte, diese makellosen Proben vom Asteroiden Bennu, von denen ich fast 20 Jahre meines Lebens geträumt habe – im wahrsten Sinne des Wortes.“

Wissenschaftler werden mit der Analyse der Probe beginnen, aber die NASA wird einen Teil des Regoliths für zukünftige Studien aufbewahren.

„Diese von Bennu zurückgegebenen Proben werden es zukünftigen Planetenforschern auch ermöglichen, Fragen zu stellen, an die wir heute noch nicht einmal denken können“, sagte Lori Glaze, die Direktorin der Planetary Science Division der NASA, „und in der Lage zu sein, Analysetechniken zu verwenden, die es noch nicht gibt.“ sogar schon erfunden.'

Dieser Artikel wurde ursprünglich veröffentlicht von Geschäftseingeweihter .

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